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明三朝首辅力及张居正 只惜未逢明主

好的马都要遇到伯乐。

继张居正,大明最有理想抱负的首辅应是叶向高,他在万历、泰昌、天启年间三度出任内阁首辅。在历史上,他是好是坏,是忠还是奸,历来褒贬不一。在民间故事中,他多被刻划成耍弄权术、忌贤妒能,但其实他并非这样的人物。他不仅为官清廉,处事谨慎,且也一心挽救危机四伏、国政日非的明室江山。可惜纵然叶向高心比天高,但所遇的都是昏庸之主,抱负始终无法实现。

明代《徐显卿宦迹图》司礼受书 (网上图片)

叶向高于万历七年(公元1579年)高中举人,万历十一年(1583年)考中进士,授予翰林院庶吉士,三年后任编修,此后调任南京国子监司业。

叶向高初入仕途经历和张居正惊人地相似。万历二十六年,叶向高调回京师任左庶子,职属左春坊,是专门负责太子学习的机构。万历皇帝下诏让叶向高担任太子的老师。

明代《徐显卿宦迹图》金台吹敕 (网上图片)

万历三十五年(公元1607年)五月二十六日,万历皇帝发了一道诏旨,任命退休在家的原礼部尚书于慎行、礼部侍郎李廷机、南京吏部右侍郎叶向高,三人同为礼部尚书兼东阁大学士,入阁参与机务。同时,万历还将退休多年的大学士王锡爵任命为首辅,但王锡爵坚决推辞,于慎行勉强到任,但病得下不了床,到了京城一个月就死了。至于李廷机,一上任便受到言官猛烈攻击,居家不理政,内阁重担最终实际上落到了叶向高身上。

叶向高被万历皇帝选入内阁的原因,第一是他的学问,其二他虽是东林党元老,但为官多年,行事力求稳妥,和多派力党也能相安。因此他也几次调解党派纷争。不过,在万历的心中,他希望的内阁首辅,并非如张居正精明强干励精图治的干臣,而是用来维持朝廷即将要败坏的局面。在后万历时代,首辅这个位置注定不可能再产生政治强人。

明代《徐显卿宦迹图》经筵进讲 (网上图片)

叶向高即使再有理想,在万历怠政下无用武之地 ,他所能做的只是一些力所能及的事。及后,因党派之间积怨已深,他的调停也难见成效。后来,叶向高深感无能为力,心灰意冷,便坚决请求辞官回乡。到了光宗登基,又召回了这位印象颇好的老师,让他还朝,只是光宗的诏书还没到叶向高手中,便匆匆去世。

到了熹宗接任,仍按父皇的意愿促使叶向高还朝。天启元年(公元1621年)十月,叶向高回到阔别六年的北京,再次担任首辅。这次叶向高虽然遇到重重阻力,当中压力最大的就是与魏忠贤周旋。

当时,熹宗幼年登基,受其乳母客氏和宦官魏忠贤操纵。魏忠贤执掌司礼监,利用代替皇帝批阅奏章的大权,兴风作浪,先后将吏部尚书周嘉谟、大学士刘一燎等一批正直大臣逐出朝廷。叶向高为人扶植贤良,极尽所能保护帅众、陈良训、熊廷弼等一批朝臣幸免于难。再值得关注的是,叶向高登上首辅之位三个月,做了一件大事,就是为张居正彻底平反。

明代《徐显卿宦迹图》日直讲读 (网上图片)

到了天启四年(公元1624年),魏忠贤势力强盛,开始大杀东林党人,凡朝中正直之士,都被加上东林党的罪名,或流放、或杀害。魏忠贤的党徒王绍徽还编制黑名单《东林点将录》。叶向高因是朝中清流代表,被列为东林党首魁。

叶向高眼见黑云压城,自己又独木难支,遂于同年七月致仕。天启七年(公元1627年),叶向高在家乡病逝,享年六十九岁。到了思宗(崇祯帝)即位,在诛杀魏忠贤后,追赠他为太师,赐諡号为文忠。