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中国发现1.6亿年前恐龙具膜质翅膀 有助研究鸟类飞行起源

中国神话中的“龙”,今时今日我们越了解多了。

中国科学院古脊椎动物与古人类研究所,最近研究在辽宁采集的“长臂浑元龙”善攀鸟龙类带羽毛恐龙化石时发现,在恐龙向鸟类演化时,飞行器官除了羽毛外,还有像蝙蝠一样的膜质翅膀。

化石标本与模拟复元结构 (网上图片)

恐龙化石年代久远,人类文明相比之下显得微不足道。古代中国先祖很早就发现恐龙化石,认为是中国神话中“龙”的骨头,并会当作中医药材。东晋常璩《华阳国志》有记录,指四川武城曾经发现“龙”的骨头。至于在历史上,明确地记录恐龙化石,最早可追溯至公元1677年,由当时英国牛津大学的博物学家罗伯特·普劳特(Robert Plot)发现。

地球地层中保存了大量恐龙化石,让人类了解到恐龙曾经是地球上极为活跃,藉以了解地球万物演变的奥秘。数百年来,考古学家在中国土地挖掘出许多属种的恐龙化石,数量、种类、完整度、保存度以及科学价值,在世界恐龙研究上占重要地位,成为“恐龙大国”,并得到世界考古研究人员的认同和肯定。

长臂浑元龙模拟复元图。这是一种奇怪恐龙,有羽毛覆蓋,却有像蝙蝠一样的膜质翅膀 (网上图片)

长臂浑元龙模拟复元图。这是一种奇怪恐龙,有羽毛覆蓋,却有像蝙蝠一样的膜质翅膀 (网上图片)

今次科研团队研究由辽宁采集的一件恐龙化石,距今1.63亿年。中科院古脊椎所将研究成果论文发表于国际权威学术期刊《自然》(Nature),文章指出,他们在“长臂浑元龙”中的发现像蝙蝠一样膜质翅膀,进一步表明在恐龙向鸟类演化时,飞行的起源要比之前想像的更为复杂。研究指,“长臂浑元龙”属于迄今仅仅出现在中国的善攀鸟龙类,研究也表明在恐龙向鸟类飞行起源演化期间,不仅仅有羽毛这样单一飞行器官,还有另一种膜质翅膀的飞行器官也已经出现。

长臂浑元龙模拟复元图。这是一种奇怪恐龙,有羽毛覆蓋,却有像蝙蝠一样的膜质翅膀 (网上图片)

长臂浑元龙模拟复元图。这是一种奇怪恐龙,有羽毛覆蓋,却有像蝙蝠一样的膜质翅膀 (网上图片)

据了解,“长臂浑元龙”长约32厘米,体重约306克,其在肱骨近端关节面、手指和腰带形态方面,明显与其他善攀鸟龙类有异,并且具有原始鸟类那样的尾综骨,有利于在飞行或者滑翔时保持稳定。重要的是,研究员在化石上还发现和“奇翼龙”相似的棒状长骨和翼膜。此外,这个“长臂浑元龙”的体内,保存有胃石和疑似尚未完全消化的骨质胃容物,这是首次发现善攀鸟龙类与食性相关的证据,研究人员推测其为杂食性恐龙。

化石标本与骨骼复原图等 (网上图片)

相较翼龙和蝙蝠不完整的化石记录,随着带羽毛恐龙和早期鸟类化石的不断发现,令“鸟类飞行起源”的科学问题取得重要进展。今次发现的善攀鸟龙类形态特殊,俨然为恐龙和鸟类的“混合体”。