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助消滅塑膠垃圾污染 美學生發現「吃塑」細菌

一個偉大的發現~

面對越來越嚴重的塑料垃圾污染,全球各地紛紛推出應對措施,但始終沒能做出實質性改變。不過,美國一名學生也許給目前看起來「一籌莫展」的限塑工作提出了一個新思路,因為她培育出了一種可以「吃塑」的細菌。

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據報道,作為世界上最常見的塑膠之一,聚乙烯對苯二甲酸酯(PET)被廣泛應用於衣料、飲水樽和食物包裝方面,但就需要數百年的時間才能被分解,對環境造成難以估量的破壞。然而,在俄勒岡州里德學院學習生物學的韋格(Morgan Vague)發現了它的「天敵」,一種能夠將其吞噬並分解為無害副產品的細菌。

韋格表示,如果能夠加快這個培育進程,那麼就可以為解決地球塑料問題發揮「很大作用」。據數據統計,目前每年約有3億噸塑膠被廢棄,但僅有約10%得以回收。「這是一個嚴峻的問題,我們需要某種辦法解決它。」韋格說道。

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在開始了解細菌代謝和「細菌能做的所有瘋狂的事情」後,韋格決定尋找是否有細菌能夠「直接」降解塑膠。她開始在家鄉休斯敦精煉廠周圍尋找適應於在土地和水中降解塑膠的微生物,隨後把樣本帶回學院中,開始從約300多種細菌中測試可消化脂肪的脂肪酶,它有著分解塑膠的潛在作用,且能讓塑膠對細菌而言變得「可口」。

在識別出20種可以生成脂肪酶的細菌後,韋格發現其中有三種酶含量相對很高。接下來,她給這三種微生物強制喂食從水樽切下的PET條狀物,這時她驚奇地發現細菌竟能夠消化PET。但韋格並沒有因此自滿,她認為這離實現微生物食用塑膠的現時還有「很長一段路要走」。

指導韋格論文的微生物學家梅利斯(Jay Mellies)表示,下一步就是加速和改善對PET的預處理,令其更易於食用,並讓這種細菌能食用多種塑膠。「塑膠問題非常嚴重,所有人都開始了解到這一點,」他說,「這不是完全的解決辦法,但我認為這是解決方案的一部分。」

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不過,普利茅斯大學生物學家麥吉漢(John McGeehan)教授對此警告道,韋格的研究正在初始階段,需要更多的測試,「這無疑是有趣的研究之一,而且他們也許發現了一些新東西,另一種食用PET塑膠的細菌,只不過這還是在試驗的初期」。

曾對塑膠降解酶也進行過研究的麥吉漢教授在今年早些時候,和同事偶然發現了一種強力的食用塑膠的酶,且因其分解PET塑膠的能力被稱之為PETase。在經過輕微調整後,這種酶可以比此前在自然界中發現的任何物質都能更好地消化塑膠。

但梅利斯堅持認為,他們自己的研究能夠更上一層樓,最終能把塑膠轉化成失效的微生物、二氧化碳和無害的垃圾制品。

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