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洞察號下周一登火星測地震 恐怖6分半鐘是關鍵

歷來43個火星探測任務當中,僅18個完整而歸。

美國太空總署斥資9.9億萬美元(77.6億萬港元)打造的無人火星探測器「洞察號」(InSight),定於周一(26日)登陸火星,這是首個偵測火星地震、研究地底運作的探測器。但它的降落過程必須克服被形容為「恐怖6分半鐘」的歷程,征服高速及高溫考驗。

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近7個月前發射的「洞察號」現已航行約4.8億萬公里,它的部分任務是為有朝一日人類登陸火星探險而搜集資訊。美國太空總署希望於2030年代前執行人類登陸火星探測計畫。

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「洞察號」是自2012年太空總署探測車「好奇號」(Curiosity)後,首個抵達火星的探測器。當時「好奇號」降落火星對岩石進行分析,尋找或許可能存在過的生命跡象。

「洞察號」必須撐過進入火星大氣層的緊張登陸過程,從時速1.9萬公里,迅速減慢至時速8公里。而「洞察號」進入大氣層、下降和登陸過程,將於美國加州時間上午11時47分(香港時間周二凌晨3時40分)開始,將經歷「恐怖6分半鐘」歷程,除了急速減慢時速外,還要遭遇攝氏1500度的高溫,這是和火星大氣摩擦而起。

洞察號登陸火星的構想圖。NASA

所幸「洞察號」的登陸將有降落傘幫助,而隔熱罩將有助減速,並對抗進入火星大氣層時產生的熱摩擦。「洞察號」必須直立降落,另一個關鍵步驟是太陽能板成功展開,因為這個一年任務將全由太陽能供電。

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歷來的43個火星探測任務,僅18個完好無缺地完成,成功率約為4成,而那些成功案例全都來自美國的探測任務。