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研究: 土星環很年輕 形成1億年前地球恐龍時代

土星當初是沒有土星環。

最新研究發現,土星環比想像中年輕,推估是在1000萬至1億年前形成。而地球1億年前大約正值恐龍時代。土星是從太陽數來第6顆行星,也是太陽系僅次於木星的第2大行星,並估計約在45億年前與太陽系其他行星一同形成。

研究指土星環很年輕,挑戰部分天文學家的觀點 (AP圖片)

而最新研究結果也挑戰部分天文學家傾向的觀點,即土星環在土星形成後不久誕生。而這也為其他長期相信土星環可能很年輕的天文學家提供重要證據。

《科學》期刊指,美國太空總署是在太空船「卡西尼號」墜毀前取得數據,經過分析後,發現土星環比想像中年輕。科學家表示,土星環陪伴土星時間,可能僅相當於土星目前年齡的2%。

研究指土星環很年輕,挑戰部分天文學家的觀點 (AP圖片)

太陽系4顆類木行星皆有行星環,但土星的是最大且最壯觀的,直徑約為28.2萬公里,由99%冰與1%行星間殘骸矽酸鹽粒子組成,或許是透過土星衛星碰撞,或由在土星附近碎裂的彗星形成。

「卡西尼號」是太空總署和歐洲合作的無人太空探測船,於1997年發射,2017年如預期墜向土星表面「壯烈成仁」,結束任務。墜毀前取得的數據讓部分答案變得更清晰。

研究指土星環很年輕,挑戰部分天文學家的觀點 (AP圖片)

在任務的尾聲,「卡西尼號」在土星環與土星間軌道繞行了22圈,比史上任何太空船都更靠近它們,因此透過研究「卡西尼號」運行軌跡如何受土星環引力牽引,科學家能推算出它的質量和大致年齡。

研究指土星環很年輕,挑戰部分天文學家的觀點 (AP圖片)