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波音大鑊了,4.7萬億的飛機訂單重要還是安全緊要?

上週日一架埃塞俄比亞航空公司飛機墜落。 很多香港人對埃塞俄比亞無甚概念,以為只是一個非洲窮國, 飛機出事很平常。其實,真相並非如此, 埃塞俄比亞近年不但經濟起飛, 更是聯合國在非洲的其中一個總部所在,在聯合國官員眼的皮底下, 埃航一直擁有優良的飛行安全紀錄。

細察事件,更令人詭異的是,今次埃航出事導致157人死亡的波音 737 MAX 8客機,在去年10月也曾出事,印尼獅航的另一架波音737 MAX 8客機意外墮毁,亦造成189人死亡。同樣型號飛機失事, 而出事情況亦很類似,獅航在起飛後6分鐘出問題,而埃航則在12 分鐘之後墜機,在不足半年內, 兩架同型號飛機在起飛後同樣短時間出事, 令到環球航空界極度關注。

事件對製造商美國波音公司來說,更是一個大災難。737 MAX 是波音業務核心,也是全球航空公司的主力機型。當中的單通道的7 37 MAX 8,更是當中最暢銷的機種。這款機在2017年開始服役, 據波音公司的網站資料顯示,截至今年1月,波音737 MAX 8客機共有5011架訂單,交付了350架,還有4661架的未 付,每架飛機的定較為1.2億美元,總訂單價值6013億美元( 約等於4.72萬億港元)。

圖: 737 MAX是波音的主力機租,圖為波音公司飛機交付情況。

圖: 737 MAX是波音的主力機組,圖為波音公司飛機交付情況。

美國波音與競爭對手法國的空中巴士,一直是死對頭。目前, 市面上共10000架波音737在服役,而空中巴士A320就有 8000架,兩家公司鬥得你死我活。近年空中巴士對其主力客機A 320做了升級,提高燃料使用效率,吸引了很多訂單。 波音則以提高引擎效率作出回應,改良後的737 MAX引擎比早期的版本更大,為解決這項工程的挑戰, 波音更新了其飛行控制系統。波音在737 MAX客機上安裝的飛行控制系統,是「控制律」的一部分,所謂「 控制律」是指飛機的飛行控制電腦可以繞過飛行員發出的指令。

去年10月出事的印尼獅航航班,飛機起飛不久就出現上下擺動, 估計是因為飛行控制系統把機頭下壓,令定到飛機出現致命的俯衝, 飛行員嘗試把機頭拉升,但爭持6分鐘後被控制系統打敗, 飛機最後墜毀。 據聞今次埃航起飛後不久就出現類似的上下擺動失控情況。當然, 目前披露出來的消息相當有限,難有結論, 究竟是因為飛行系統出現故障,還是飛行人員出現失誤。 但無論如何,同一機種,在短時間內出現相似的空難, 已足以令到航空界極度關注737 MAX的安全。

空難發生之後,中國民航局以安全理由下令在中國服役的96架 737 MAX 8客機停飛,其後埃航、 開曼航空和南非航空等亦陸續宣佈停飛該款客機。今天, 新加坡更表示禁止波音737 MAX客機飛越其航空管制區域,即不單禁止該國各航空公司的73 7 MAX客機飛行, 其他國家航空公司同型客機也不能飛入新加坡領空。

美國總統特朗普有點「黑仔」,在中美貿易上,由於飛機的價碼大, 一直是中國採購美國貨的重要品種。 如今在中美貿易談判進入尾聲的時候, 這種重要的美國貨波音飛機突然出事, 令中國以至全世界對這個產品抱有懷疑。

事發之後,美國聯邦航空管理局仍表示,波音737 MAX機型「適航」(Airworthiness),沒有下令7 37 MAX 8停飛,但要求波音修改設計,包括失速軟件和飛行控制系統。 如果沒有問題,為什麼要修改設計和更新系統呢?如果有問題, 為什麼不全面向外交待呢?講到底,波音737 MAX涉及4.7萬億元巨額商業利益,美國在巨額金錢的面前, 自然很難客觀了。

盧永雄