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中國發現1.6億年前恐龍具膜質翅膀 有助研究鳥類飛行起源

中國神話中的「龍」,今時今日我們越了解多了。

中國科學院古脊椎動物與古人類研究所,最近研究在遼寧採集的「長臂渾元龍」善攀鳥龍類帶羽毛恐龍化石時發現,在恐龍向鳥類演化時,飛行器官除了羽毛外,還有像蝙蝠一樣的膜質翅膀。

化石標本與模擬復元結構 (網上圖片)

恐龍化石年代久遠,人類文明相比之下顯得微不足道。古代中國先祖很早就發現恐龍化石,認為是中國神話中「龍」的骨頭,並會當作中醫藥材。東晉常璩《華陽國志》有記錄,指四川武城曾經發現「龍」的骨頭。至於在歷史上,明確地記錄恐龍化石,最早可追溯至公元1677年,由當時英國牛津大學的博物學家羅伯特·普勞特(Robert Plot)發現。

地球地層中保存了大量恐龍化石,讓人類了解到恐龍曾經是地球上極為活躍,藉以了解地球萬物演變的奧秘。數百年來,考古學家在中國土地挖掘出許多屬種的恐龍化石,數量、種類、完整度、保存度以及科學價值,在世界恐龍研究上佔重要地位,成為「恐龍大國」,並得到世界考古研究人員的認同和肯定。

長臂渾元龍模擬復元圖。這是一種奇怪恐龍,有羽毛覆蓋,卻有像蝙蝠一樣的膜質翅膀 (網上圖片)

長臂渾元龍模擬復元圖。這是一種奇怪恐龍,有羽毛覆蓋,卻有像蝙蝠一樣的膜質翅膀 (網上圖片)

今次科研團隊研究由遼寧採集的一件恐龍化石,距今1.63億年。中科院古脊椎所將研究成果論文發表於國際權威學術期刊《自然》(Nature),文章指出,他們在「長臂渾元龍」中的發現像蝙蝠一樣膜質翅膀,進一步表明在恐龍向鳥類演化時,飛行的起源要比之前想像的更為複雜。研究指,「長臂渾元龍」屬於迄今僅僅出現在中國的善攀鳥龍類,研究也表明在恐龍向鳥類飛行起源演化期間,不僅僅有羽毛這樣單一飛行器官,還有另一種膜質翅膀的飛行器官也已經出現。

長臂渾元龍模擬復元圖。這是一種奇怪恐龍,有羽毛覆蓋,卻有像蝙蝠一樣的膜質翅膀 (網上圖片)

長臂渾元龍模擬復元圖。這是一種奇怪恐龍,有羽毛覆蓋,卻有像蝙蝠一樣的膜質翅膀 (網上圖片)

據了解,「長臂渾元龍」長約32厘米,體重約306克,其在肱骨近端關節面、手指和腰帶形態方面,明顯與其他善攀鳥龍類有異,並且具有原始鳥類那樣的尾綜骨,有利於在飛行或者滑翔時保持穩定。重要的是,研究員在化石上還發現和「奇翼龍」相似的棒狀長骨和翼膜。此外,這個「長臂渾元龍」的體內,保存有胃石和疑似尚未完全消化的骨質胃容物,這是首次發現善攀鳥龍類與食性相關的證據,研究人員推測其為雜食性恐龍。

化石標本與骨骼復原圖等 (網上圖片)

相較翼龍和蝙蝠不完整的化石記錄,隨著帶羽毛恐龍和早期鳥類化石的不斷發現,令「鳥類飛行起源」的科學問題取得重要進展。今次發現的善攀鳥龍類形態特殊,儼然為恐龍和鳥類的「混合體」。