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中國稀土是一張「爛牌」;怎樣打才變成王牌?

習近平巡視江西,第一站考察贛州稀土生產商江西金力永磁,第二站才去紅軍長征出發地於都縣。此舉被解讀向外傳遞一個信息——中國掌有稀土話事權。

任何工業離不開稀土,尤其是高科技產品;中國是全球稀土壟斷性供應者,沒有之一。2012年,中國因為限制稀土出口,被美國、歐盟、日本告上WTO,指控中國違反加入世貿承諾,衝擊各國高端產業。看看今天的科技戰,美國說要對華為實施芯片禁運,那些國家企業最快響應?又是離不開歐盟和日本。西方集團單方面對一家企業發起全面技術封鎖,WTO可以說些什麼?

習近平

習近平先訪稀土業,再到長征出發地獻花,引起國際臆測。(新華社圖片)

有西方觀點認為中國稀土牌難以奏效。原來稀土並不稀,世紀80年代以前,世界各地都生產稀土,不過很厭惡性,生產過程會產生有毒氣體、粉塵以及放射性物質。環保意識令歐美國家不願生產,當時為求改革開放的中國,一窮二白,唯有不惜環保代價,生產低廉稀土出口,結果中國控制了全球市場。

中國是世界上唯一擁有所有稀土礦種國家,最大產地是內蒙古包頭、四川涼山,以及習近平昨日到訪的江西贛州,這裡很多是露天礦,容易開採。然而,開採容易,加工困難,最初時期,稀土生產技術掌握在西方國家,中國稀土要運往國外加工,以高價再回購過來。直到二十多年前,中國才有自主稀土生產技術。

其實,美國稀土蘊藏量僅次中國第二,幾年前,美國意識到稀土集中在中國手上的危機,於是啟動解決方案,逐步增加開採(如重新開採加州Mountain Pass稀土礦場),以自給自足為目標,其次是禁止向中國購入部分軍事性稀土產品,分散供應源頭,鞏固軍事安全。另一方面,2018 年日本在南鳥島發現高達1600 萬噸稀土,理論上可供應全球使用數百年(目前全球每年稀土產量約13萬噸),日本將超越中國成為稀土大國。

希土

美國芯片需要中國的稀土進行生產,換言之,美國的技術封鎖存在先天性漏洞。(新華社圖片)

有意見認為,美國只要積極開採,日本加快研發生產海底稀土技術,中國稀土控制權將被消失,變成一張爛牌。不過,美國芯片、手機作業系統,也不是什麼好牌,因為中國也在爭取時間,擺脫對外依賴。中國被完全技術封鎖遏制下,需時五年或更長時間實現自主自強目標,那麼美國的稀土呢?2016年美國政府風險評估,需時十五年才重建國內稀土供應。至於深藏在海底的日本稀土呢?未有人能夠回答,但時間一定多過陸上開採新稀土礦藏的十年。如此看來,不論大家手上有什麼牌,時間才是關鍵。中國必然打出這張王牌,再不打,那真的是爛牌了。

深藍

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