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看得見的和看不見的:視覺霸權與禁堂食令

在19世紀中葉的美國,有一間製造蠟燭的工廠生意一落千丈,面臨倒閉。為了挽救工廠,以及聲稱保障過千名工人的生計,於是蠟燭工廠負責人向當時國會議員請願,要求動議及通過全國窗戶都必須拉上布簾,如此一來自然陽光便不能穿透窗戶進入室內供人工作或活動之用。室內長期漆黑一片,人類為了維持日間的生產和活動,對蠟燭的需求便會大大增加,那麼便可實現拯救蠟燭工廠和工人的目標。

可是,只要智力正常的朋友都可以看出這項建議何等荒謬絕倫。從經濟學的角度而言,自然陽光是「免費物品」,任何人無須付出代價便可接觸和享受。相反,蠟燭是「經濟物品」,消費者必須付出一定的成本才可換取蠟燭這個商品。試問誰會希望「捨易取難」,付出額外成本代替人類習以為常的操作,而為的只不過是區區一間蠟燭工廠?

其實這則故事是來自法國經濟學家巴斯夏(Frederic Bastiat)的著作《看得見的和看不見的經濟效應》。著作的核心思想,就是人類往往只是以視角出發,分析眼前看得到的利益得失。可是,對於看不見的、抽象的經濟效益,人類便會選擇忽視甚至不加考慮。

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黃遠康

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