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美國下一站︰火星

美國總統特朗普周末見證了歷史——SpaceX開啟首次載人航天任務,這是自2011年太空梭發機之後,美國本土首次實行載人航天任務——美國要在太空領先。

特朗普見證美國太空計畫再次偉大。AP圖片

特朗普見證美國太空計畫再次偉大。AP圖片

SpaceX「獵鷹 9 號」火箭5月30日成功發射,把搭載兩名航天員的「龍飛船」(Crew Dragon)太空艙送入軌道,航天員將前往國際太空站(ISS),完成任務後重返「龍飛船)回地球。BBC指出是次升空任務「標誌著載人航天運輸走向商業化的轉折點——企業將向政府以及任何其他想要購買服務的機構或個人出售太空旅行。」國內媒體分析︰「隨著商業力量逐漸降低載人航太的准入門檻,或許航太也將成為人類未來出行的一個重大選項,甚至直達下一站,火星!」

原本由NASA主導的太空計畫,一直受到財政支出黑洞的困擾,今次值得美國慶祝是找到一個商業解決方案。現在SpaceX一邊以低成本實現火箭升空(發射成本降低25%),另一方面,SpaceX創辦人馬斯克宣傳得力(火星移民、星鏈衛星計畫等概念),吸引大量資金投入(美林報告預測,未來30年全球太空產業達2.7萬億美元),美國重建龐大的「太空經濟」可期。

SpaceX「獵鷹 9 號」火箭成功發射,兩名航天員將進入太空站。AP圖片

SpaceX「獵鷹 9 號」火箭成功發射,兩名航天員將進入太空站。AP圖片

中國太空計畫急起直追,不過,NASA署長布里登斯廷(Jim Bridenstine)早前表示︰「如果不是缺乏資金,美國今天可能已經登陸火星,中國在太空領域尚不具備和美國競爭的資格。」美國實現太空計畫商業化,未來資金將不是問題。根據NASA正式命名的「月亮女神計畫」(Artemis program),將把一男一女兩名航天員送上月球,建立一座永久基地,為未來登陸火星任務做準備。特朗普表示全力支,爭取美國2024年重返月球,言明「美國僅僅是在太空存在還不夠,我們必須主導太空」。

與此同時,5月30日凌晨,中國長征十一號火箭在西昌發射,以「一箭雙星」方式,成功將2顆新技術試驗衛星送入預定軌道。儘管與SpaceX「獵鷹 9 號」載人到太空站的任務性質不同,技術也沒有直接比較的意義,不過,「長11」實現了24小時內即可發射(正常火箭發射需要數十天),具有短、小、輕、薄的特色(「長11」全長21米,常規火箭逾40米),發射成本價格很低,中國航天商業競爭力不容忽視。與美國的分別是我們還沒有SpaceX這類民營企業,以及美國「太空經濟」的商業模式。

《泰晤士報》去年3月稱,嫦娥四號探測器在月球背面著陸,首次從月球背面傳回圖片,中國一躍成為太空強國,刺激了美國重返月球計畫,但是「中美新太空競賽不同於此前的冷戰。美蘇競爭其實是一場以科研為名的意識形態之爭,是兩大對立政治體制爭奪自吹自擂的權利和插上國旗的機會。」今次中美的太空競爭焦點是商業利益。

美國佛羅里達州的「太空海岸」已經再度繁榮:太空穿梭跑道正在升級更新,預期10年之內每年執行100至200次太空發射任務。至於幾時移民去火星?美國第二次登月是否搶在中國前?這些已經不是問題,一是太空行業以市場為本;二則今天還有需要用太空計畫證明中美體制誰更優越嗎?拜託,別逗了。

深藍

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