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世界最大飛機亮相 送火箭衛星上天

微軟聯合創始人艾倫(Paul Allen)與SpaceX創辦人馬斯克(Elon Musk)共同創辦的太空技術公司Vulcan Aerospace日前對外公佈了首款產品,一架翼展達117米的巨型飛機「Stratolaunch Systems」。這架飛機亦創下翼展最長飛機的世界紀錄。

 

AP圖片

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「Stratolaunch Systems」的最大特點是雙機身設計,裝有6部PW4056渦扇發動機、有28個機輪,空重約226噸,最大起飛重量約為590噸。駕駛艙設在右側機身,可容納機師、副機師和飛機工程師總共3名機組人員 。兩側機身之間可搭載重達275噸的火箭,當飛機飛至1.1萬米高空後,火箭便會與機身分離,繼續將衛星送上地球軌道。

 

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相較於傳統發射場發射模式,空中發射火箭有更多優勢,除了能避免天氣給發射帶來的影響,還能借飛機的加速使火箭更快進入太空。根據Vulcan Aerospace公司的規劃,「Stratolaunch Systems」亮相後還將進行包括燃油系統在內的一系列地面測試,預計在2019年進行首次示範性發射。

 

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用飛機來發射火箭並非Vulcan Aerospace公司首創,之前Orbital ATK公司就已經使用L-1011發射過Pegasus空射火箭,可以將重量約為1000磅的小衛星送入地球軌道。今次Vulcan Aerospace公司公佈「Stratolaunch Systems」,相信必會掀起各科技公司對新型火箭發射模式探索的熱潮。

 

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講起「Stratolaunch Systems」,就不得不提艾倫,這位依靠微軟起家的億萬富豪成長於美蘇太空爭霸最為激烈的時代,這令他一直有發展太空科技的理想。他曾在回憶錄中說,從小時候開始就痴迷於火箭,對「阿波羅」探測器印象深刻,連「水星」任務中7名太空人的名字都記得清清楚楚。而且他小時候已經製作了很多精緻的火箭模型,夢想有日能夠將人類送去火星。

 

Paul Allen(網上圖片)

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